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Les humains artificiels Neon de Samsung ne sont pas suffisamment artificiels ou humains

CES est toujours un exercice pour séparer la substance des cascades, et cette année, la grande histoire était Neon, un projet bourdonnant de Samsung Labs Star qui a commencé à taquiner son «humain artificiel» avant le Expo de Las Vegas.

Bien que la fabrication de votre propre battage publicitaire soit dangereuse, il faut un courage particulier pour faire ce genre de promesses, puis lancer votre technologie dans une démo pour un public en direct. Devant une masse de journalistes et de spectateurs, le PDG Pranav Mistry s'est tenu devant une gamme d'avatars numériques pour présenter Neon, un assistant conçu pour regarder, parler et agir comme un humain. Le problème? Après avoir regardé la vidéo conceptuelle sur Neon, qui fuite avant le spectacle, nous nous attendions à quelque chose d'un peu plus profond, mais en réalité, les chatbots humanoïdes Neon étaient une pétasse humide.

Au cours de la démo, Mistry a discuté avec l'un des avatars féminins sur un écran, lui posant des questions et, à l'aide d'une application, parcourant diverses expressions faciales. Les avatars semblaient pour la plupart réalistes et ont répondu avec succès à certaines questions, mais les démos étaient fortement contrôlées et, même ainsi, assez bancales. Les questions ne pouvaient être posées que par un membre de l'équipe Neon qui était branché sur un micro, et la livraison était au mieux rigide; au pire, ça n'a pas marché du tout.

L’ensemble de la démo était «en direct» en ce sens qu’il ne s’agissait pas d’une vidéo; Les représentants au néon invitaient des réponses uniques générées par ordinateur avec leurs questions, bien que dans ce cas elles aient été pré-rendues. Mais ce n'était pas l'IA Neon indiscernable de l'humain qui avait taquiné les performances des acteurs. Le néon s'est brûlé de battage médiatique et bien qu'il soit possible qu'il ait simplement quitté le laboratoire trop tôt, il y a peu de preuves à ce jour qui suggèrent que la start-up dérivée peut livrer sa vision. En effet, si le nom Samsung n'était pas attaché, cela pourrait avoir été radié le premier jour des démos.

L'objectif à long terme est de créer des avatars qui agissent et réagissent comme de vrais humains. Contrairement aux assistants vocaux comme Alexa, les néons ne sont pas conçus pour être des sources de connaissances sans fond, mais seront plutôt déployés pour des tâches spécifiques – pensez à des concierges, à des guides touristiques ou à des équipages aériens donnant des instructions de sécurité – ainsi qu'à agir comme des compagnons numériques. Envie d'apprendre la guitare? Peut-être que votre avatar pourrait vous apprendre.

Une chose que Neon a à faire est Mistry lui-même, PDG de Star Labs (Samsung Technology and Advanced Research Labs) depuis octobre dernier, qui dirige le projet. Il a également participé à la création du robot Ballie et du Bot Chef de Samsung, également au CES 2020, et avant cela, il était vice-président de la recherche, ayant développé le premier Galaxy Gear. Mistry dit que l'idée de Neon fait son chemin depuis deux ans, mais Neon ne s'est formé qu'il y a six mois. "Ceci est un aperçu de la technologie, ce n'est même pas une version bêta. Ce n'est pas du tout prêt à être lancé », dit-il. Dans un tweet lors du CES, Mistry l'a également qualifié de «jeune entreprise de quatre mois».

Les avatars que nous avons vus dans notre démo étaient basés sur le corps et le visage de vraies personnes. Neon prend la ressemblance de la personne, puis superpose sa propre sauce spéciale AI pour générer des «millions» d'animations, de gestes et de réponses vocales possibles.

Il y a deux composantes principales. Le premier est Core R3, qui signifie «Reality Realtime Responsive» – c'est le moteur de rendu des mouvements et des expressions que Neon donne à ces avatars. Tous ses avatars actuels sont basés sur de vraies personnes, mais Neon ne prend qu'une ressemblance de base – et la technologie Core R3 fait tout le reste. «Les caractéristiques physiques sont tirées de la ressemblance de la personne, mais les comportements ne sont pas nécessairement les leurs», a déclaré Angie Chian, rédactrice technique senior sur Neon. «Nous pouvons leur donner de nouveaux gestes. Donc, la façon dont la dame rit n'est pas nécessairement la même que dans la vraie vie. Je ne sais pas vraiment comment elle rit. "

La fin de jeu de Neon, cependant, est de pouvoir construire des avatars complètement à partir de zéro, aucune chair requise – quelque chose que Mistry dit qu'ils devraient éventuellement être capables de faire.

Les tiers pourront alors brancher leur propre intelligence dans Neon afin de fournir les «cerveaux». Par exemple, un hôtel pourrait construire un concierge numérique en souscrivant au programme, puis en prenant la technologie de Neon et en lui fournissant des informations spécifiques à sa propre entreprise. Mistry est même convaincu que nous verrons un jour les néons utilisés comme point d'ancrage pour les nouvelles. Cependant, insiste-t-il, «le but de Neon n'est pas de remplacer les humains».

Ensuite, il y a le deuxième composant que nous n'avons pas encore vu: Spectra, un moteur logiciel qui agira comme une mémoire pour les avatars, afin qu'ils puissent en savoir plus sur vous à partir de vos interactions et devenir plus intelligents au fil du temps. (Les interactions sont privées, cryptées et liées à un avatar spécifique, dit la société.) C'est précisément là que Neon doit faire face à l'avenir promis que nous n'avons pas vu au CES, mais c'est aussi exactement où Samsung, et en fait presque tous les entreprise en dehors de Google, Amazon et Apple, ont déjà trébuché.

Neon a noté qu'aucune technologie Samsung n'était utilisée ici, donc cela ne s'appuie pas, par exemple, sur l'assistant vocal Bixby de Samsung – et Mistry dit que Samsung n'a pas d'entrée dans la feuille de route de Neon, du moins pour le moment. Mais il est difficile de ne pas penser aux initiatives moins réussies de Samsung dans l'IA. Bixby sera rejoint cette année sur les téléviseurs Samsung par Alexa et Google Assistant, à la fois plus capables et plus populaires que Bixby, dans ce qui pourrait être considéré comme une reconnaissance de son échec. Découvrez également le retard apparemment indéfini du premier haut-parleur intelligent de Samsung.

Ensuite, il y a Viv, l'IA et la technologie d'assistant que Samsung a acquises en 2016 et qui ont finalement été intégrées à Bixby 2.0. Viv était un showstopper lors de sa première présentation avant l'acquisition – une démo beaucoup plus réussie que Neon – mais il est juste de dire que son potentiel se sent gaspillé. Samsung n'a jamais eu peur de jeter de l'argent sur des idées, puis de jeter ces idées sur un mur pour voir ce qui colle – ou dans le cas du Galaxy Fold, ce qui ne casse pas. Mais avec les bénéfices de la société pris à coups et sa stratégie de smartphone de plus en plus salissante, vous ne pouvez pas vous empêcher de vous demander si la société ne devrait pas essayer de réparer ce qu'elle a déjà, plutôt que de poursuivre un projet comme Neon.

"Spectra vous donnera cette expérience que vous aimeriez avoir dans votre téléphone", dit Mistry, qui est optimiste sur ce front sans offrir de détails. "Spectra donnera aux avatars cette capacité de: je vous connais, je connais vos préférences, je sais que vous êtes fatigué, et je sais que vous n'aimez pas ce film en particulier, donc je n'en parlerai pas."

Il y a beaucoup des théoriques à ce stade. Neon prévoit de faire des tests bêta avec certains partenaires d'ici la fin de l'année, mais ne prévoit aucune sorte de lancement complet pour un certain temps encore. En effet, la démo CES du rendu du Core R3 a été traitée localement sur un PC puissant, bien que lors de son lancement, cela risque de passer au traitement cloud.

La plus grande erreur de Neon a été de montrer cette technologie si tôt, en particulier sans Spectra. Pour le moment, ce ne sont que des chatbots élaborés virant dans l'étrange vallée; donnez-leur un cerveau et le néon peut être quelque chose de plus spécial et utile. Comme Amazon, en particulier, travaille à humaniser les réponses vocales d'Alexa, Neon semble croire que pouvoir voir un avatar interactif peut ajouter quelque chose de significatif.

Neon est également en retard à la fête, même dans le domaine étroit des avatars numériques utilisés pour le service client avec Soul Machines, co-fondé par un ancien Weta Digital-exec, également au CES. La startup, qui a récemment levé 40 millions de dollars (30 millions de livres sterling), a déjà été déployée dans les services à la clientèle par des sociétés telles que P&G, la Royal Bank of Scotland et Google avec un certain succès. Le système de Soul Machines a également une longueur d'avance car il utilise Watson d'IBM pour certains travaux de parole.

Il est possible que Neon ne réussisse jamais au-delà de skunkworks, ou qu'il soit vendu à quelqu'un d'autre; il est trop tôt pour dire ce qui pourrait arriver. Mais alors que nous regardions ces avatars faire leur meilleure impression humaine, cela nous a également fait nous demander: si c'est un succès, les gens pourront-ils dépasser la chair de poule? "Si vous regardez l'industrie du jeu vidéo, au cours des 15 dernières années, elle a essayé de rendre les personnages plus réels. Si vous allez dans l'industrie cinématographique, la même chose se produit », a déclaré Mistry. "Les gens le veulent."

Si le buzz prouve quelque chose, c'est que nous sommes peut-être plus prêts pour Neon que nous ne le pensons, maintenant que Alexa et co font déjà partie de nos vies. «Cela pourrait sembler un peu controversé étant donné tout le sentiment négatif qui a suivi le dévoilement de Neon», explique Jeb Su, analyste principal chez Atherton Research, «mais nous pensons qu'il s'agit simplement d'une évolution plus réaliste des assistants numériques intelligents, similaire à ce qui s'est passé dans la robotique, les jeux vidéo ou les films de science-fiction. "

Mistry a jeté plusieurs exemples de cas où les avatars au néon pourraient être utilisés, et si tout cela finit par fonctionner près de la publicité, il existe de nombreuses applications ici. À un moment de la démo, un avatar a commencé à fléchir ses compétences linguistiques en crachant quelques phrases en coréen et en chinois, et nous nous sommes demandé ce que cela pourrait être d'apprendre une nouvelle langue avec un avatar humain expressif – ou ce que quelque chose comme ça pourrait faire pour la vie assistée.

C'est la nature de la bête qui parle autour de Neon est devenue soit une merveille totale soit une déception totale. Soucieux de se distancier de la technologie Samsung connexe, il semble que Neon part essentiellement de zéro et son PDG a été honnête sur le fait qu'un lancement est loin. Cela dit, les progrès réalisés en six mois sont considérables.

Alors ne croyez pas les ennemis: les avatars du néon ont certainement l'air de la partie, et le potentiel est là. Dans le même temps, ne croyez pas le battage médiatique: le véritable test est encore à venir, et il reste à voir si Neon peut réunir ses deux technologies ambitieuses – les avatars et l'IA -.

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