De nouveaux efforts offrent des voies de découverte supplémentaires – ScienceDaily

Les technologies émergentes et les nouvelles stratégies ouvrent une ère revitalisée dans la recherche de l’intelligence extraterrestre (SETI). De nouvelles capacités de découverte, ainsi que le nombre rapidement croissant de planètes connues en orbite autour d’autres étoiles que le Soleil, stimulent les approches innovantes du gouvernement et des organisations privées, selon un panel d’experts s’exprimant lors d’une réunion de l’American Association for the Advancement of Science (AAAS) à Seattle, Washington.

De nouvelles approches vont non seulement s’étendre mais aussi aller au-delà de la technique SETI traditionnelle de recherche de signaux radio générés intelligemment, lancée pour la première fois par le projet Ozma de Frank Drake en 1960. Les scientifiques conçoivent maintenant des techniques de pointe pour détecter une variété de signatures pouvant indiquer la possibilité de technologies extraterrestres. Ces «technosignatures» peuvent aller de la composition chimique de l’atmosphère d’une planète aux émissions laser, en passant par des structures en orbite autour d’autres étoiles, entre autres.

L’Observatoire national de radioastronomie (NRAO) et l’Institut SETI, financé par des fonds privés, ont annoncé un accord pour collaborer sur de nouveaux systèmes afin d’ajouter des capacités SETI aux radiotélescopes exploités par NRAO. Le premier projet consistera à développer un système à superposer au très grand tableau Karl G. Jansky de la National Science Foundation (VLA) qui fournira des données à un système de recherche technosignature de pointe.

“Alors que le VLA effectue ses observations scientifiques habituelles, ce nouveau système permettra une utilisation supplémentaire et importante des données que nous recueillons déjà”, a déclaré le directeur du NRAO, Tony Beasley. “Déterminer si nous sommes seuls dans l’Univers en tant que vie technologiquement capable est parmi les questions les plus convaincantes en science, et les télescopes NRAO peuvent jouer un rôle majeur pour y répondre”, a poursuivi Beasley.

“Le SETI Institute développera et installera une interface sur le VLA permettant un accès sans précédent au riche flux de données produit en continu par le télescope pendant qu’il balaye le ciel”, a déclaré Andrew Siemion, président Bernard M. Oliver pour SETI au SETI Institute et directeur Enquêteur pour la Breakthrough Listen Initiative à l’Université de Californie à Berkeley. “Cette interface nous permettra de mener une enquête SETI puissante et étendue qui sera beaucoup plus complète que n’importe quelle recherche précédente”, a-t-il ajouté.

Siemion a souligné le rôle singulier que l’Initiative d’écoute révolutionnaire de 100 millions de dollars a joué dans la relance du domaine des SETI ces dernières années. Siemion a également annoncé les derniers résultats scientifiques d’Ecoute, une enquête SETI en direction des étoiles où une civilisation lointaine pourrait observer le passage de la Terre à travers le soleil, et la disponibilité de près de 2 péta octets de données du réseau international d’observatoires de l’Initiative d’Ecoute.

D’autres indicateurs de technologies possibles incluent les faisceaux laser, les structures construites autour des étoiles pour capturer la puissance de sortie de l’étoile, les produits chimiques atmosphériques produits par les industries et les anneaux de satellites similaires à l’anneau des satellites de communication géosynchrones en orbite au-dessus de l’équateur terrestre.

“Ces indicateurs deviennent détectables à mesure que notre technologie progresse, et cela a ravivé l’intérêt pour les recherches SETI dans les agences gouvernementales et les fondations privées”, a déclaré Siemion.

Les formes de vie, intelligentes ou non, peuvent également produire des indicateurs détectables. Il s’agit notamment de la présence de grandes quantités d’oxygène, de plus petites quantités de méthane et d’une variété d’autres produits chimiques. Victoria Meadows, chercheuse principale pour le laboratoire planétaire virtuel de la NASA à l’Université de Washington, a décrit comment les scientifiques développent des modèles informatiques pour simuler des environnements extérieurs et pour aider à soutenir les recherches futures de planètes habitables et de la vie au-delà du système solaire.

“Les télescopes à venir dans l’espace et au sol auront la capacité d’observer l’atmosphère des planètes de la taille de la Terre en orbite autour des étoiles fraîches à proximité, il est donc important de comprendre comment reconnaître au mieux les signes d’habitabilité et de vie sur ces planètes”, a déclaré Meadows. ” Ces modèles informatiques nous aideront à déterminer si une planète observée est plus ou moins susceptible de soutenir la vie. “

Alors que de nouveaux programmes mettent en œuvre les capacités techniques en expansion pour détecter la vie extraterrestre et l’intelligence, il est important de définir ce qui constitue des preuves convaincantes et crédibles, selon Jill Tarter, du SETI Institute.

“Quelle doit être la force des preuves pour justifier une découverte? Peut-on s’attendre à trouver des armes à feu? Si les preuves nécessitent de nombreuses mises en garde, comment informer le public de manière responsable”, a demandé Tarter.

Tarter a souligné que des projets tels que la recherche PANOSETI en lumière visible et infrarouge de l’Université de Californie à San Diego et la recherche Laser SETI de l’Institut SETI sont en cours de construction avec des sites de co-observation pour réduire les faux positifs. Ces mesures, a-t-elle déclaré, renforceront la confiance dans les détections signalées, mais augmenteront également les dépenses du projet.

Les médias d’information partagent également la responsabilité de communiquer avec précision avec le public, a souligné Tarter. Elle a cité des cas ces dernières années de “rapports exubérants” de fausses allégations de détections SETI. “Une véritable détection de l’intelligence extraterrestre serait une étape si importante dans notre compréhension de l’Univers que les journalistes doivent éviter de rapporter sans critique des affirmations manifestement fausses”, a-t-elle déclaré.

“Comme les découvertes continues nous montrent que les planètes sont des composants très communs de l’Univers, et que nous sommes en mesure d’étudier les caractéristiques de ces planètes, il est excitant de constater qu’en même temps, les progrès technologiques nous donnent les outils pour élargir considérablement notre recherche de signes. Nous attendons avec impatience ce nouveau domaine de découverte “, a déclaré Beasley, qui a organisé le panel AAAS.

“Nous attendons également avec impatience la prochaine décennie, lorsque nous espérons construire une très grande matrice de prochaine génération, qui sera capable de rechercher un volume de l’Univers mille fois plus grand que celui accessible aux télescopes actuels – ce qui en fait le plus puissant moteur de recherche de technosignature radio que l’humanité n’a jamais construit “, a ajouté Beasley.

L’Observatoire national de radioastronomie est un établissement de la National Science Foundation, exploité en vertu d’un accord de coopération par Associated Universities, Inc.

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