Vapeur d'eau découverte dans l'atmosphère d'une exoplanète de la super-Terre «potentiellement habitable»

Des outils sophistiqués ont permis de détecter la vapeur d’eau sur K2-18b, une exoplanète située à 110 années-lumière.

Des scientifiques britanniques ont fait une découverte «première mondiale» sur une planète lointaine qui héberge à la fois de l’eau et des températures propices à la vie.
La vapeur d’eau a été détectée sur une super-Terre potentiellement habitable appelée K2-18b, située à environ 110 années-lumière.
L’exoplanète a été repérée pour la première fois en 2015 par la sonde Kepler de la NASA, mais l’analyse des données a révélé de nouveaux détails qui n’avaient jamais été vus sur une super-Terre.
K2-18b est classé comme une super-Terre parce qu’il est plus grand que notre Terre – deux fois plus grand en fait, et huit fois plus lourd.
Les équipements actuels ne peuvent déterminer que des facteurs de base tels que la distance, la masse et la température, mais des outils sophistiqués développés à l’University College London ont été en mesure de traduire les données existantes du télescope spatial Hubble afin de comprendre les signatures moléculaires uniques de la vapeur d’eau.
K2-18b est trop lointain pour que les astronomes puissent le voir, mais ils peuvent également voir comment la lumière des étoiles est filtrée à travers l’atmosphère de la planète lorsqu’elle passe autour de son propre soleil, appelé K2-18.
La planète est beaucoup plus proche de son étoile que la Terre ne l’est du Soleil, ce qui signifie qu’il ne faut qu’environ 33 jours pour la traverser.
«C’est la seule planète en dehors de notre système solaire dont la température, l’atmosphère et l’eau sont correctes, a déclaré le Dr Angelos Tsiaras, premier auteur.

«Bien sûr, K2-18b n’est pas une seconde Terre, car c’est une planète beaucoup plus grande, de composition atmosphérique différente. Il tourne autour d’une étoile complètement différente, de sorte qu’il ne ressemble pas à la Terre.
«La recherche de planètes habitables est très excitante, mais elle est là pour nous rappeler toujours que cette Terre est notre seule demeure et il est probablement hors de question de pouvoir nous déplacer sur d’autres planètes.»

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